NASA、国際宇宙ステーションへの物資輸送で3社と契約 - 1社は小型シャトル

米航空宇宙局(NASA)は1月14日(現地時間)、国際宇宙ステーション(ISS)への物資の補給を民間企業に任せる、新しい計画「第2期商業補給サーヴィシズ」(CRS-2)の契約先を発表した。

選ばれたのはオービタルATK、シエラ・ネヴァダ、スペースXの3社で、このうちオービタルATKとスペースXは同様の契約の第1期でも選ばれ、現在も補給物資の輸送を担っており、実質の契約延長となった。一方のシエラ・ネヴァダは今回が初採用となり、小さな翼をもつ、小型のスペース・シャトルのような補給機の開発を目指す。

3社は2019年の後半から、ISSの運用が終了する2024年まで、それぞれが開発した補給船を使い、ISSへ向けて生活必需品や実験機器などの補給物資を、それぞれ最低6回運ぶ。

第2期商業補給サーヴィシズ(CRS-2)

ISSへの水や食料、酸素、ステーションの部品や実験機器などの補給物資の輸送は、かつては米国やロシアなどの各国の宇宙機関が開発した宇宙船や補給船が担っていた。NASAは2000年代に、コストの削減と宇宙産業の振興を目的に、民間企業に補助金を出し、ロケットや補給船、宇宙船を開発させた上で、補給任務を担わせる計画を立ち上げた。そして2008年にスペースXとオービタルATK(当時はオービタル・サイエンシズ)の2社を選定し、その後両社と物資補給を任せる契約を結んだ。

この契約は「第1期商業補給サーヴィシズ」(CRS-1)と呼ばれ、2012年から実際の補給ミッションが開始。2016年までにスペースXが12回、オービタルATKが8回の、計20回のミッションを行うこととなっている。

そして2017年以降の補給については、また新たに委託先を選定、契約が結ばれることとされ、2014年2月に「第2期商業補給サーヴィシズ」(CRS-2)の計画が立ち上げられ、米国内の航空宇宙企業に提案を呼びかけた。

CRS-2には、CRS-1に引き続きスペースXとオービタルATKが名乗りを挙げたほか、シエラ・ネヴァダ、ボーイング、ロッキード・マーティンも提案を出し、NASAは審査を続けていた。

CRS-2の実施期間は2019年から2024年までで、今回選ばれた3社はこの間、1年あたり最低1回、合計で最低6回の補給を行うことになる。

なお、CRS-2の選定が約1年近く遅れたため、CRS-1の終了時期とCRS-2の開始時期との間に空白が生じてしまうことになったが、NASAはすでにスペースXとの間で、追加で補給を行う契約を結んでいる。

シエラ・ネヴァダの補給船は小型シャトル型

今回のCRS-2契約で選ばれた3社のうち、スペースXとオービタルATKはCRS-1でも選ばれ、その資金でスペースXは「ファルコン9」ロケットと「ドラゴン」補給船を、オービタルATKは「アンタリーズ」ロケットと「シグナス」補給船を開発し、現在も補給物資の輸送を担っている。ドラゴンは円錐台の形をした補給船で、大気圏への再突入能力をもち、ISSで発生した成果物を地球に持ち帰ることができる。シグナスは再突入能力はもたないが、ドラゴンより広い内部をもつ。

一方、今回が初採用となったシエラ・ネヴァダは、小さな翼をもつ有翼の補給船「ドリーム・チェイサー」で輸送を行う。打ち上げは米国の「アトラスV」ロケットの他、欧州の「アリアン5」ロケットなどでも可能とされる。主翼は折り畳み式になっており、打ち上げ時には折り畳んだ状態で、ロケットのフェアリング内に格納される。帰還時にはその翼を使って滑空飛行し、滑走路に着陸することができる。

ドリーム・チェイサーはもともと宇宙飛行士を運ぶ有人宇宙船として開発されていたが、NASAの契約から落選。その後、無人の輸送機型の開発を新たに始め、今回のCRS-2に提案していた。

オービタルATKの「シグナス」補給船 (C) Orbital ATK

シエラ・ネヴァダの「ドリーム・チェイサー」補給船 (C) Sierra Nevada Corporation

スペースXの「ドラゴン」補給船 (C) NASA

【参考】

・NASA Awards International Space Station Cargo Transport Contracts | NASA
 http://www.nasa.gov/press-release/nasa-awards-international-space-station-cargo-transport-contracts
・NASA Selects Orbital ATK for New 8-Year Contract to Deliver Cargo to the International Space Station
 https://www.orbitalatk.com/news-room/release.asp?prid=112
・NASA Selects Sierra Nevada Corporation’s Dream Cha... | SNC | Sierra Nevada Corporation
 http://www.sncorp.com/AboutUs/NewsDetails/2754
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