GlobalFlyer、76時間45分で無着陸無給油の世界最長飛行記録を樹立

 

Virgin Atlantic Airwaysの特殊設計飛行機「GlobalFlyer」は、無着陸・無給油での世界最長飛行記録の樹立に成功した。数々のトラブルに見舞われたものの、当初の計画通り、最初のアタックで「Longest Non Stop Flight」のギネス記録に認定された。

GlobalFlyer

GlobalFlyerは、豊富な燃料を搭載できるように、オリジナルの設計で仕上げられた飛行機。民間機による初の弾道宇宙飛行を成し遂げた「SpaceShipOne」ロケットの設計者でもあるBurt Rutan氏のデザインをベースにして、開発が進められたとされる。すでに2005年3月には、18,100ポンド(約6,760キログラム)の燃料を積み、Steve Fossett氏の操縦により、米国カンザス州サリーナの空港から離陸、無着陸・無給油で世界を1周して、再び同空港へ帰還する飛行に成功したと伝えられている。

Steve Fossett氏

Steve Fossett氏はその後、新たな挑戦として、無着陸・無給油で単独世界1周飛行を達成したのち、そのまま2度目の大西洋横断飛行を続け、英国ロンドンのケント国際空港への着陸を目指す計画を発表。2月8日の午前7時22分(米東部標準時)に、米航空宇宙局(NASA)のケネディ宇宙センターから飛び立ち、記録への挑戦を開始したという。

ケネディ宇宙センターより離陸後に飛行中のGlobalFlyer

離陸後の数時間で、貴重な燃料750ポンド(約280kg)が失われるなど、トラブルも報告されたようだが、大西洋を2度渡り、アイルランドのシャノン上空を飛行中、26,000マイル(約41,840km)の距離を超えた時点で、世界最長飛行記録の達成が確実に。しかしながら、その直後、ジェネレーターのトラブルで停電が発生、ケント国際空港までの飛行が困難となり、以前に同氏が着陸した経験のある、付近のボーンマス空港へと急遽、着陸地点が変更されたという。着陸時には車輪がパンクし、危険な状況であったものの、26,389.3マイル(約42,470km)を76時間45分で飛行する記録が打ち立てられた。

同氏は、着陸後のコメントで、元気に記録樹立の喜びを語りつつ、さらなる冒険への意欲を表明した。

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