冥王星探査機「New Horizons」の打上げに成功 - 2015年、太陽系最果ての謎へ

 

米航空宇宙局(NASA)は、冥王星の無人探査機「New Horizons」(ニューホライズンズ)の打上げに成功したとの発表を行った。2015年夏には冥王星へ到着する予定になっている。

冥王星の探査に臨むNew Horizons(イメージ画像)

New Horizonsは、冥王星に接近する世界初の探査機となり、冥王星の衛星カロンの探査に加えて、冥王星周辺の「Edgeworth-Kuiper Belt」(エッジワース・カイパーベルト)と呼ばれる多数の小天体が集まる領域への接近も試みられるという。機体重量が1,054ポンド(約478キログラム)のNew Horizonsには、7種類の観測機器が搭載されているといい、冥王星の地表面、地質、大気の状態などを明らかにすることが目指される。

New Horizonsは遠くEdgeworth-Kuiper Beltの探査も試みる予定になっている(イメージ画像)

米Lockheed Martinの「Atlas V」ロケットに載せられたNew Horizonsは、今月19日の午後2時(米東部標準時)に、米フロリダ州のケープカナベラル空軍基地より打上げに成功。まずは来年2月に木星への接近を目指すコースが取られ、木星で観測機器などをテストした後に、木星の重力を利用して、冥王星に向けた加速を行うという。その後の冥王星への長い旅の途上では、バッテリなどをセーブするために、必要なシステム以外の電源を落としたスリープモードで進み、2015年夏に予定される冥王星の探査時に、本格的な観測態勢を整えるとされている。

New Horizonsを搭載して、打上げを待つAtlas V

NASA Science Mission DirectorateのDeputy Associate AdministratorとなるColleen Hartman博士は「太陽系の9番目の惑星探査に向けた前例のない旅が始まった。現時点で人類が冥王星について知っていることは、まるで1枚の切手の裏に書き込めるほどの、ごくわずかな情報量でしかないものの、New Horizonsのミッション成功後は、新たな情報が詰まった教科書を何冊も発表することができるようになるだろう」とコメントして、冥王星探査への大きな期待を表明した。

19日にケープカナベラル空軍基地より打上げ成功!



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