人体が10Mbpsの"通信ケーブル"となる技術をNTTが開発、フィールド実験へ

NTTは18日、人の体の表面を伝送経路とするデータ通信技術「レッドタクトン(RedTacton)」を発表した。最大で10Mbpsの双方向通信を可能とするもので、何かを触ったり踏んだりすることによって、身に付けた携帯端末と環境に埋め込まれたコンピュータとの間で通信が行えるようになる。2005年度上期にフィールド実験を行い、早ければ同下期にも事業化する構え。

RedTactonの概要。接触することで通信できるようになる、利用者に分かりやすい形態

開発したPCカード型トランシーバ(右下)のプロトタイプ。左上はハブ型で、LANに接続できる

これまで、人体を伝送媒体とする技術は米IBMや松下電工なども開発しているが、通信速度は数Kbpsに留まっていた。NTTは、従来の電流型・電圧型とは異なる「電界型」とも言える方式を開発、高速通信を実現した。フォトニック電界センサーを採用しているのが特徴で、手と足の間など任意の距離の2点間で通信が行えるほか、靴や衣服を通しても信号が伝わるなどのメリットがある。

まず送信側は、電極から体の表面に微弱な電界を誘起。それが体の表面を伝わり、受信側の電極に届く。しかし、そこで電気的に信号を直接検出するのではなく、RedTactonでは電気光学結晶の特殊な性質を利用。電界の変化により、この結晶の光学的な性質が変化するので、レーザー光の照射でそれを検出、受光回路で電気信号に変換している。電界を利用した仕組みのため、人体以外にも、導電体や誘電体を伝送媒体として使用することも可能だ。

フォトニック電界センサーを利用したRedTactonの通信方法

厚さや距離などに制約はあるが、導電体や誘電体も利用可能

体を信号が伝わるということで、利用者としては安全性が気になるところだが、送信側・受信側ともに電極は絶縁体によって人体には直接接触しておらず、電流は流れない。また発生する電界も、送電線の下を歩いた時の影響よりも小さいくらいだという。ただし、携帯電話と同様に人体内部に微弱な誘導電流は発生してしまうが、それについては総務省の安全基準(RCR STD-38)をクリアしている。

応用アプリケーションとして、同社はRedTactonの「触れるだけで通信」「高速・双方向」「伝送媒体を選ばない」という3つの特徴をアピール。薬の誤飲防止、マーケティング応用、握手による名刺交換、車のパーソナライズ、会議システム、ドアの認証・解錠などが紹介され、発表会では、一部のデモも行われた。この名刺交換の例などは、触っただけで個人情報がやりとりされると、満員電車などでは大変なことになりそうだが、これは認証や暗号化などにより、通信相手を限定することもできるそうだ。

デモ1(薬の誤飲防止)。薬の容器には、その属性情報を持った送信機が付属する、という設定

容器を持つと携帯端末に情報が送信され、服用履歴と照合し、副作用があるものであれば警告を表示

デモ2(ユーザー属性の自動登録)。手前の3つのパネルを踏むと、それぞれ外国人、日本人(大人)、日本人(子供)といった属性が端末に登録。イベントの受付などを想定

奥の大きなパネルに乗ると、ユーザーの属性に合ったコンテンツが選択、端末で再生される。床の電極から靴・人体を経由して、端末上部の取っ手から信号が伝わっている

デモ3(PCのプロジェクタ表示)。ノートPCをテーブルに置くだけで、プロジェクタと自動的に接続、その画面が投影される

ノートPCの底とテーブルには電極が貼られており、そこからLANに繋がっている。両電極の間にはガラスがあるが、問題なく接続

デバイスとして、PCカード型とハブ型のプロトタイプが用意されており、これを使い、今年4月から半年間、フィールド実験が行われる予定だ。技術・事業性の両面から検証が行われるもので、同社は実験のパートナー企業・団体を募集中。申し込みは、RedTactonのサイトで受け付けている。

ちなみに、"RedTacton"という名称の由来は、触れる(Touch)ことで通信が発生し、様々な反応を引き起こす(Act on)ことから"Tacton"、そして温かみのある通信の意味で赤(Red)を加えた、とのこと。

(実験1)デモ3を行った機材にて。ノートPCを電極から離して、端子の両端を手で触ってもらったら、体を伝わってちゃんとTCP/IP接続が確立された

(実験2)デモ2の機材にて。電界を使った通信なので、媒体がなくても信号が伝わったりする。試したら、20cmくらい離しても映像が表示できた



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