日本国内におけるLZW特許が失効 - GIFのロイヤリティーが不要に

 

米Unisysが特許を持つ圧縮/展開技術「Lempel Ziv Welch(LZW)圧縮法」の日本国内における特許「デジタル信号ストリーム圧縮方法及び圧縮装置」(公告番号:特公平05-068893)が、有効期限である20日をもって失効した。一足早く昨年6月20日に失効した米国では、特許権の存続期間を延長する申請が行われず、GIFやTIFF-LZWなどのLZWを用いた画像フォーマットに対応するフリーウェアが続々登場したことから、日本でも同様の動きがあるものと予想される。

LZWは、米パソコン通信大手CompuServe(現在はAOLと合併)がその圧縮技術を応用した「GIF」を推奨画像フォーマットと定め、さらにWWWの画像フォーマットとしても利用されたことから知名度が高まった。LZWは米国で「High speed data compression and decompression apparatus and method」(USP:4558302)として1983年6月20日に特許出願(1985年に認定)され、後に同様の特許が日本や英国など各国で認定されているが、非商用ソフトは特許料を徴収されないという解釈が一般的だったことから、GIFの普及の妨げとはならなかった。

しかし、Unisysは1996年前後にライセンス適用に関する方針を転換、非商用ソフトに対しても特許料の徴収を開始したため、支払いに応じたデベロッパ(主に企業)のソフトでなければLZW技術を用いた画像フォーマットを利用できない状況が続いていた。WWW標準化を進める団体「W3C」では、GIFに代わるフリーの画像フォーマットとして「PNG」の普及を開発したが、いまだ完全に置換するほどは普及していない。

現在、米UnisysはLZWの技術に関連する2件の特許を出願中であり、近い将来において特許成立が見込まれると発表している。画像フォーマットとの関係は不明だが、その内容次第では今回解決に至ったGIF問題の再発も懸念される。



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